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Lima-Perú, 14/12/2016 a las 02:12pm. por Lampadia

La increíble travesía física e histórica del tubérculo incaico

La Papa: El alimento milenario que salvo a la humanidad

La papa es uno de los alimentos más extendidos en el mundo entero, además de que es un ingrediente en miles de recetas diferentes, y que es deliciosa tras casi cualquier  proceso: asada, frita, cocida, en chips, rellena, de acompañamiento, como plato, en puré, en cremas de verduras… etc. Cultivar la papa es lo más sencillo, y la rentabilidad de una plantación de patatas está fuera de toda duda.

Recientemente, el Instituto Smithsonian (un centro de educación estadounidense que posee un complejo de 19 museos y nueve centros de investigación en Washington, D.C., Nueva York, Virginia y Panamá; también cuenta con más de 136 millones de bienes en sus colecciones y publica dos revistas :Smithsonian y Air&Space), publicó un análisis histórico (traducido líneas abajo) de la importancia de la papa y cómo este tubérculo pasó de las montañas en Los Andes a las cocinas europeas. 

Antes de que la papa llegase al viejo continente, el mundo occidental tenía en la hambruna un problema capital. Simplemente, la producción de alimento para cubrir las necesidades de la población no se podía asegurar con fiabilidad. No era posible predecir si para el invierno habría suficientes reservas de alimentos para la población. Y las hambrunas azotaban Europa, muchas más de las registradas, con toda probabilidad.

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Fuente:  peruroutes.com

Pero entonces llegó la papa. Tras su descubrimiento, la introducción de la papa en la dieta europea estuvo lejos de ser inmediata, y pasaron muchas décadas antes de que fuese un alimento cultivado de forma generalizada, consumido en grandes cantidades, y que además permitió duplicar las reservas de alimentos en Europa. Y hoy en día la papa es imprescindible en prácticamente cualquier dieta, casa, cultura… en casi todo el mundo.

Aquí es donde viene el Perú. Los Incas fueron los primeros en consumirla; hacían con ella un alimento de nombre “chuño”, papa seca que formaba una especie de galleta que alimentaba a sus ejércitos. Además funcionaba como un alimento de reserva para épocas de hambre. Cuando llegaron los españoles a América, descubrieron en el Perú, este inusual ingrediente y lo llevaron a tierras europeas junto con otro gran número de productos originarios del Perú.

Pero la papa no tuvo una bienvenida muy entusiasta. Para el año de 1573 la papa ya vivía en tierras europeas, pero aún no era considerada digna de sus mesas. Fue gracias a la llegada de Parmentier, un exprisionero de la “Guerra de los 7 años”, que la papa ocupa las mesas europeas. En aquella época se acostumbraba darles a los presos papas para comer ya que se creía que estas eran venenosas y la realidad era que en lugar de morir, los prisioneros vivían y se nutrían con el tubérculo.

Cuando fue liberado, Parmentier decidió dar a conocer los beneficios de este alimento convencido de que podría ser la solución a la hambruna, así que persuadió al rey Luis XVI para que le permitiera cultivar papa en sus tierras. Estratega y casi publicista, Parmentier ideó que para convencer al pueblo de que el alimento era digno de los reyes, cultivaría y custodiaría las papas con la guardia del rey y así generaría curiosidad con la muy vigilada plantación en tierras monárquicas. Al llegar la cosecha, Parmentier dio la orden de que, por las noches, la guardia descuidara la plantación a propósito. Así la gente del pueblo comenzó a robar y por ende a familiarizarse con el preciado tubérculo. Para 1815, la papa era parte de la alimentación básica del norte del continente europeo.

En Irlanda fue tal su aceptación que la mayoría de los cultivos fueron sustituidos por papas; el tubérculo se adaptó perfectamente al clima de la zona, pero eventualmente resultó catastrófico ya que de 1845 a 1848 la papa fue atacada por un hongo causando la muerte de dos millones de personas y la migración de un millón más hacia lo que hoy conocemos como Estados Unidos de América.

La papa siguió su recorrido por el mundo, llegando al continente africano en 1880 y poco a poco se convirtió en un insumo mundial. Más de 100 años después el tubérculo llegó a reinar y en 2008 se declaró el año internacional de la papa como un esfuerzo de la FAO para combatir el hambre y la pobreza en el mundo.

Ya sea en un sedoso puré, en crujientes papas o espesando un buen guisado, la papa es una delicia que no puede faltar en nuestras mesas, un regalo de los incas para el mundo. Lampadia

Cómo la papa cambió el mundo

Traída a Europa por exploradores españoles del Nuevo Mundo, la humilde papa dio lugar a la agricultura industrial moderna

International Potato Center

Aunque ahora la papa está asociada con el monocultivo a escala industrial, el Centro Internacional de la Papa en el Perú ha conservado casi 5,000 variedades. (Martin Mejia / AP Imágenes)

Charles C. Mann
Smithsonian Magazine
Noviembre 2011
Traducido y glosado por
Lampadia

 

Cuando las plantas de la papa florecen, brotan flores de cinco pétalos que colorean los campos como gordas estrellas púrpuras. Según algunos relatos, a María Antonieta le gustaban tanto las flores que se las ponía en el pelo. Su esposo, Luis XVI, le puso una en el ojal, inspirando una breve moda en la que la aristocracia francesa se paseaba con plantas de papa en sus ropas. Las flores fueron parte de un intento de persuadir a los agricultores franceses a plantar y los comensales franceses a comer esta extraña nueva especie.

Hoy la papa es el quinto cultivo más importante del mundo, después del trigo, el maíz, el arroz y la caña de azúcar. Pero en el siglo XVIII, el tubérculo era una sorprendente novedad, aterradora para algunos, desconcertante para los demás, parte de una convulsión ecológica global iniciada por Cristóbal Colón.

Hace unos 250 millones de años, el mundo consistía en una única masa terrestre gigante ahora conocida como Pangea. Las fuerzas geológicas dividieron a Pangea, creando los continentes y hemisferios conocidos hoy en día. Durante eones, los rincones de la tierra desarrollaron plantas y animales muy diferentes. Los viajes de Colón reunieron las costuras de Pangea, por utilizar una frase de Alfred W. Crosby, el historiador que primero describió este proceso. En lo que Crosby llamó el Intercambio Colombiano, los ecosistemas separados por el tiempo chocaron abruptamente y se mezclaron en un alboroto biológico que subyace en gran parte de la historia que aprendemos en la escuela. La flor de papa en el ojal de Luis XVI, una especie que atravesó el Atlántico desde el Perú, fue un emblema de la Bolsa Colombiana y uno de sus aspectos más importantes.

En comparación con los granos, los tubérculos son inherentemente más productivos. Si la cabeza de una planta de trigo o arroz crece demasiado, la planta caerá, con resultados fatales. Al cultivarse bajo la tierra, los tubérculos no están limitados por el resto de la planta. En 2008, un agricultor libanés cavó una papa que pesaba casi 25 libras. Era más grande que su cabeza.

Muchos investigadores creen que la llegada de la papa al norte de Europa puso fin al hambre. (El maíz, otra cosecha americana, desempeñó un papel similar pero más pequeño en el sur de Europa). Más que eso, como afirmó el historiador William H. McNeill, la papa llevó al imperio: "Al alimentar a poblaciones de rápido crecimiento, permitió que un puñado de naciones europeas afirmaran su dominio sobre la mayor parte del mundo entre 1750 y 1950". La papa, en otras palabras, alimentó el surgimiento de Occidente.

Igualmente importante, la adopción europea y norteamericana de la papa estableció el modelo para la agricultura moderna -el llamado complejo agroindustrial. No sólo la Bolsa Colombiana transportaba la papa a través del Atlántico, sino que también trajo el primer fertilizante intensivo del mundo: el guano peruano. Y cuando las papas cayeron al ataque de otra importación, el escarabajo de la papa de Colorado, los agricultores entraron en pánico y se apoyaron del primer pesticida artificial: una forma de arsénico. La competencia para producir mezclas cada vez más potentes de arsénico puso en marcha la moderna industria de plaguicidas. En las décadas de 1940 y 1950, los cultivos mejorados, los fertilizantes de alta intensidad y los plaguicidas químicos crearon la Revolución Verde, la explosión de la productividad agrícola que transformó las granjas de Illinois a Indonesia, y desencadenaron un argumento político sobre el suministro de alimentos que crece más intensamente día a día.

En 1853, un escultor alsaciano llamado Andreas Friederich erigió una estatua de Sir Francis Drake en Offenburg, en el suroeste de Alemania. Representaba al explorador inglés mirando hacia el horizonte de manera visionaria y familiar. Su mano derecha descansaba sobre la empuñadura de su espada. Su izquierda agarró una planta de papa. La base de la estatua proclama:

"Sir Francis Drake,
difusor de la papa en Europa.
En el Año de Nuestro Señor, 1586.
Millones de personas
que cultivan la tierra,
bendicen su memoria inmortal”.

La estatua fue derribada por los nazis a principios de 1939, durante la ola de medidas anti-semitas y anti-extranjeras que siguieron al frenesí violento conocido como Kristallnacht. Destruir la estatua era un crimen contra el arte, no contra la historia: Drake no introdujo la papa a Europa. Y aunque lo hubiera hecho, la mayor parte del crédito seguramente pertenece a los pueblos andinos que lo domesticaron.

Geográficamente, los Andes son un lugar de nacimiento poco probable para una cosecha principal. La cordillera más larga del planeta, de aproximadamente 5,500 millas de largo, forma una barrera helada en la costa del Pacífico de América del Sur y en muchos lugares es de más de 22,000 pies de altura. Los volcanes activos están dispersos a lo largo de su longitud y están vinculados por fallas geológicas, que empujan unos contra otros y desencadenan terremotos, inundaciones y deslizamientos de tierra. Incluso cuando la tierra es sísmicamente tranquila, el clima andino es activo. Las temperaturas en las tierras altas pueden fluctuar de 75 grados Fahrenheit a 0 en unas pocas horas, el aire es demasiado delgado para mantener el calor.

De este terreno poco prometedor surgió una de las grandes tradiciones culturales del mundo. A pesar de que los egipcios construyeron las pirámides, los andinos estaban erigiendo sus propios templos monumentales y plazas ceremoniales. Durante milenios, los pueblos contenciosos se empujaron por el poder desde el Ecuador hasta el norte de Chile. Los más famosos hoy son los Incas, que se apoderaron de gran parte de los Andes en un violento destello, construyeron grandes carreteras y ciudades espléndidas con oro, luego cayeron a la enfermedad española y soldados españoles. Las culturas de las montañas difieren notablemente entre sí, pero todas se nutren de tubérculos y raíces, la papa la más importante.

Las papas silvestres están atadas con solanina y tomatina, compuestos tóxicos que se cree que defienden las plantas contra los ataques de organismos peligrosos como hongos, bacterias y seres humanos. La cocción a menudo descompone tales defensas químicas, pero la solanina y la tomatina no se ven afectadas por el calor. En las montañas, el guanaco y la vicuña (parientes silvestres de la llama) lamen la arcilla antes de comer plantas venenosas. Las toxinas se pegan - más técnicamente se "absorben" - a las finas partículas de arcilla en los estómagos de los animales, pasando a través del sistema digestivo sin afectarlo. Al imitar este proceso, los pueblos de las montañas aparentemente aprendieron a hundir papas salvajes en una "salsa" hecha de arcilla y agua. Eventualmente criaron papas menos tóxicas, aunque todavía existen algunas variedades viejas y venenosas, favorecidas por su resistencia a las heladas. El polvo de arcilla aún se vende en los mercados peruanos y bolivianos para acompañarlas.

La arcilla comestible de ninguna manera agotó la creatividad culinaria de la región. Es cierto que los indios andinos comían papas hervidas, horneadas y trituradas, como hacen los europeos ahora. Pero las patatas también fueron hervidas, peladas, picadas y secadas para hacer papas secas; fermentadas en agua estancada para crear un toqosh pegajoso, odorífero y molido, empapado en una jarra y filtrado para producir almidón de papa (almidón de papa). Más conocido es el chuño, que se hace dejando las papas afuera de las casas para que se congelen, después se descongelan en el sol durante la mañana. Los repetidos ciclos de congelación-descongelación transforman las papas en masas suaves y jugosas. Los agricultores exprimen el agua para producir chuño: nódulos rígidos, como el estireno, mucho más pequeños y más ligeros que los tubérculos originales. Cocinados en un guisado andino picante, se asemejan a los gnocchi de Italia. El chuño se puede mantener durante años sin refrigeración. Era la comida que sostenía a los ejércitos incaicos.

Incluso hoy en día, algunos aldeanos andinos celebran la cosecha de papa tanto como lo hicieron sus ancestros en siglos pasados. Inmediatamente después de sacar las papas del suelo, las familias de los campos acumulan la tierra en hornos de 18 pulgadas de alto. En los hornos van los tallos, así como la paja, cepillo, restos de madera y estiércol de vaca. Cuando los hornos se vuelven blancos con el calor, los cocineros colocan las papas frescas en las cenizas para la hornada. La gente sumerge sus papas en una sal gruesa y arcilla comestible. Los vientos nocturnos llevan el olor de las papas asadas por lo que parece millas.

En 1995, un equipo de investigación peruano-estadounidense encontró que las familias en un valle montañoso en el centro del Perú crecieron un promedio de 10.6 variedades tradicionales, landraces, como se les llama, cada una con su propio nombre. En los pueblos adyacentes, Karl Zimmerer, científico ambiental de la Universidad Estatal de Pensilvania, visitó campos de hasta 20 variedades locales. El Centro Internacional de la Papa en el Perú ha conservado casi 5,000 variedades. “La variedad de papas en un solo campo andino", observa Zimmerer, "excede la diversidad de nueve décimas partes de la cosecha de papa de todo Estados Unidos”. Como resultado, la papa andina es menos identificable que un guiso de burbujas. Clasificarlo ha dado a los taxónomos dolores de cabeza durante décadas.

Los primeros españoles de la región -la banda dirigida por Francisco Pizarro, que desembarcó en 1532- notaron que los indios comían esos extraños y redondos objetos y los emulaban, a regañadientes. Las noticias de la nueva comida se propagaron rápidamente. En tres décadas, los agricultores españoles estaban exportando papas a Francia y Holanda (que entonces formaban parte del imperio español). La primera descripción científica de la papa apareció en 1596, cuando el naturalista suizo Gaspard Bauhin le concedió el nombre de Solanum tuberosum esculentum (más tarde simplificado a Solanum tuberosum).

A diferencia de cualquier cosecha europea anterior, las papas se cultivan no a partir de semillas, sino de pequeños trozos de tubérculo, las mal llamadas "papas de siembra". Los agricultores continentales consideraban esta comida alienígena con una sospecha fascinada; algunos lo creyeron un afrodisíaco, otros una causa de fiebre o lepra. El filósofo-crítico Denis Diderot tomó una posición media en su enciclopedia (1751-65), el primer compendio general de Europa . "No importa cómo lo prepares, la raíz es insípida y almidonada", escribió. "No se puede considerar como un alimento agradable, pero proporciona una comida abundante y razonablemente sana para los hombres que no quieren nada más que el sustento". Diderot vio la papa como "ventosa". (Causaba gas.) Sin embargo, le dio una señal de aprobación. -¿Qué es el gas -le preguntó- para los cuerpos fuertes de campesinos y obreros?

Con un respaldo tan poco entusiasta, la papa se propagó lentamente. Cuando Prusia fue golpeada por el hambre en 1744, el rey Frederick el grande, un entusiasta de la papa, le pidió al campesinado comer los tubérculos. En Inglaterra, los agricultores del siglo XVIII denunciaron a S. tuberosum como explorador anticipado del odiado catolicismo romano. "¡No papas, ningún papismo!" Era un eslogan de la elección en 1765. Francia fue especialmente lento en adoptar el spud. En la refriega salió Antoine-Augustin Parmentier, el Johnny Appleseed de la papa.

Formado como farmacéutico, Parmentier sirvió en el ejército durante la Guerra de los Siete Años y fue capturado por los prusianos cinco veces. Durante sus múltiples períodos de prisión comió casi únicamente papas, una dieta que lo mantuvo en buena salud. Su sorpresa ante este resultado llevó a Parmentier a convertirse en un químico nutricional pionero después de que terminó la guerra en 1763. Dedicó el resto de su vida a promulgar S. tuberosum.

El momento para hacerlo fue propicio para Parmentier. Después de que Louis XVI fuera coronado en 1775, levantó los controles del precio en grano. Los precios del pan subieron, provocando lo que se conoció como la Guerra de la Harina: más de 300 disturbios civiles en 82 ciudades. Parmentier proclamó incansablemente que Francia dejaría de pelear por el pan si sus ciudadanos comieran papas. Mientras tanto, creó un truco publicitario tras otro: presentar una cena de papas a invitados de la alta sociedad (la historia dice que Thomas Jefferson, uno de los invitados, estaba tan encantado que introdujo papas fritas a América); supuestamente persuadir al rey y a la reina a que usen flores de papa; y plantar 40 acres de papas en el borde de París, sabiendo que los plebeyos hambrientos los robarían.

Al exaltar la papa, Parmentier la cambió involuntariamente. Todas las papas de Europa descendían de unos pocos tubérculos enviados a través del océano por curiosos españoles. Cuando los agricultores plantaron trozos de tubérculo, en lugar de semillas, los brotes resultantes fueron clones. Al instar a cultivar la papa en una escala masiva, Parmentier estaba promoviendo sin saberlo la idea de plantar enormes áreas con clones, un verdadero monocultivo.

Los efectos de esta transformación fueron tan sorprendentes que cualquier historia general de Europa sin una entrada en su índice de S. tuberosum debe ser ignorada. El hambre era una presencia familiar en la Europa de los siglos XVII y XVIII. Las ciudades se aprovisionaron razonablemente bien en la mayoría de los años, sus graneros cuidadosamente vigilados, pero la gente del país se tambaleó en un precipicio. Francia, calculó el historiador Fernand Braudel, tuvo 40 hambrunas entre 1500 y 1800, más de una por década. Esta figura espantosa es una subestimación, escribió, "porque omite cientos y cientos de hambrunas locales". Francia no era excepcional; Inglaterra tuvo 17 hambrunas nacionales y grandes regionales entre 1523 y 1623. El continente simplemente no podía alimentarse de manera fiable.

La papa cambió todo eso. Cada año, muchos agricultores dejaban vacía hasta la mitad de su tierra de grano, para que el suelo descanse y para combatir las malas hierbas (que eran aradas en verano). Ahora los pequeños propietarios podían cultivar papas en la tierra áridas, controlando las malas hierbas. Debido a que las papas eran tan productivas, el resultado efectivo, en términos de calorías, fue de duplicar el suministro de alimentos de Europa.

"Por primera vez en la historia de Europa occidental, se ha encontrado una solución definitiva al problema alimentario", concluyó el historiador belga Christian Vandenbroeke en los años setenta. A finales del siglo XVIII, las papas se habían convertido en gran parte de Europa, un alimento básico de los Andes. Aproximadamente el 40 por ciento de los irlandeses no comían alimentos sólidos que no fueran papas; la cifra se situaba entre el 10 y el 30 por ciento en los Países Bajos, Bélgica, Prusia y quizás Polonia. El hambre rutinaria casi desapareció en el país de la papa, con una venda de 2,000 millas que se extendía de Irlanda en el oeste hasta las montañas rusas de Ural en el este. Por fin, el continente podría producir su propia cena.

Se decía que las Islas Chincha emitían un hedor tan intenso que era difícil acercarse. Los Chinchas son un embrague de tres islas secas y graníticas a 13 millas de la costa sur del Perú. Casi nada crece en ellos. Su única distinción es una población de aves marinas, especialmente el pelícano peruano y el cormorán peruano. Atraídos por las vastas escuelas de peces a lo largo de la costa, las aves se han anidado en las Islas Chincha durante milenios. Con el tiempo, cubrieron las islas con una capa de guano de hasta 150 pies de espesor.

El guano, restos secos de la orina semisólida de los pájaros, es un fertilizante excelente, un mecanismo que da nitrógeno a las plantas, que necesitan para producir clorofila, la molécula verde que absorbe la energía solar para la fotosíntesis. Aunque la mayor parte de la atmósfera se compone de nitrógeno, el gas se hace a partir de dos átomos de nitrógeno unidos tan estrechamente entre sí que las plantas no pueden separarlos para su uso. Como resultado, las plantas buscan compuestos nitrogenados utilizables como amoníaco y nitratos del suelo.

En 1840, el químico orgánico Justus von Liebig publicó un tratado pionero que explicaba cómo las plantas dependen del nitrógeno. En el camino, resaltó el guano como una excelente fuente. Agricultores sofisticados, muchos de ellos grandes terratenientes, corrieron para comprarlo. Sus rendimientos se duplicaron, incluso se triplicaron.

La manía del guano se apoderó del mundo. En 40 años, el Perú exportó cerca de 13 millones de toneladas, la gran mayoría excavada bajo condiciones de trabajo espantosas por esclavos de China. Los periodistas denunciaron la explotación, pero la indignación del público se centró en gran parte en el monopolio del guano peruano. La revista británica Farmer's Magazine expuso el problema en 1854: "No hay suficiente para la cantidad que necesitamos; queremos mucho más; pero al mismo tiempo lo queremos a un precio más bajo". Si el Perú insistía en pedir mucho dinero para un producto valioso, la única solución era la invasión. ¡Aproveche las islas del guano! Estimulado por la furia pública, el Congreso de Estados Unidos aprobó la Ley de las Islas Guano en 1856, autorizando a los estadounidenses a apoderarse de los depósitos de guano que descubrieron. Durante el próximo medio siglo, los comerciantes estadounidenses reclamaron 94 islas, cayos, cabezas de coral y atolones.

Desde el punto de vista de hoy, es difícil comprender las amenazas de indignación, los susurros de guerra, los editoriales sobre la Cuestión Guano. Pero la agricultura era entonces "la actividad económica central de cada nación", como ha señalado el historiador ambiental Shawn William Miller. "La fertilidad de una nación, establecida por los límites naturales del suelo, formó inevitablemente el éxito económico nacional". En pocos años, la agricultura en Europa y los Estados Unidos se había vuelto tan dependiente de fertilizantes de alta intensidad como el transporte hoy en día, una dependencia que no ha sucedido desde entonces.

El guano estableció la plantilla para la agricultura moderna. Desde von Liebig, los agricultores han tratado la tierra como un medio en el que vierten bolsas de nutrientes químicos traídos de lejos para que puedan cosechar grandes volúmenes para su envío a mercados lejanos. Para maximizar los rendimientos de los cultivos, los agricultores plantan campos cada vez más grandes con un solo cultivo-monocultivo industrial, como se le llama.

Antes de la papa (y maíz), antes de la fertilización intensiva, los niveles de vida europeos eran aproximadamente equivalentes a los de Camerún y Bangladesh de hoy. En promedio, los campesinos europeos comían menos al día que las sociedades de caza y recolección en África o en el Amazonas. El monocultivo industrial permitió a miles de millones de personas -en Europa primero y luego en gran parte del resto del mundo- escapar de la pobreza. La revolución iniciada por la papa, el maíz y el guano ha permitido que el nivel de vida se duplique o triplique en todo el mundo, incluso cuando el número humano subió de menos de mil millones en 1700 a unos siete mil millones hoy.

El nombre Phytophthora infestans significa, más o menos, "destructor de plantas molestas". P. infestans es un oomycete, una de las 700 o más especies conocidas como moldes de agua. Emiten bolsas pequeñas de 6 a 12 esporas que son llevadas por el viento, por lo general por no más de 20 pies, a veces media milla o más. Cuando la bolsa aterriza en una planta susceptible, se abre, liberando lo que técnicamente se conoce como zoosporas. Si el día es cálido y lo suficientemente húmedo, las zoosporas germinan, enviando filamentos filiformes a la hoja. Los primeros síntomas evidentes (manchas púrpura-negro o púrpura-marrón en las hojas) son visibles en unos cinco días. Para entonces, a menudo es demasiado tarde para que la planta pueda sobrevivir.

P. infestans se alimenta de las especies de la familia de las nightshade, especialmente las patatas y los tomates. Los científicos creen que se originó en el Perú. El tráfico a gran escala entre el Perú y el norte de Europa comenzó con la fiebre del guano. La prueba nunca será encontrada, pero se cree ampliamente que los barcos de guano llevaban P. infestans. Probablemente P. infestans primero estalló a principios del verano de 1845, en la ciudad de Flandes Occidental de Courtrai, a seis millas de la frontera francesa.

La mancha voló a París ese agosto. Semanas después, estaba destruyendo papas en Holanda, Alemania, Dinamarca e Inglaterra. Los gobiernos entraron en pánico. Cormac O Grada, economista e historiador de la niebla en el University College de Dublín, ha estimado que los agricultores irlandeses plantaron cerca de 2.1 millones de acres de papas ese año. En dos meses, P. infestans aniquiló el equivalente a la mitad a tres cuartos de millón de acres. El año siguiente fue peor, como fue el año siguiente. El ataque no terminó hasta 1852. Un millón o más de irlandeses murieron, una de las hambrunas más mortales de la historia. Una hambruna similar en los Estados Unidos hoy mataría a casi 40 millones de personas.

En una década, dos millones más habían huido de Irlanda, casi tres cuartas partes de ellos a Estados Unidos. Muchos más seguirían. Hasta la década de 1960, la población de Irlanda era la mitad de lo que había sido en 1840. Hoy en día la nación tiene la melancólica distinción de ser el único país de Europa, y tal vez el mundo, de tener menos personas dentro de los mismos límites de lo que lo hizo hace más de 150 años.

A pesar de su espantoso resultado, P. infestans puede ser menos importante a largo plazo que otras especies importadas: Leptinotarsa ​​decemlineata, el escarabajo de la papa de Colorado. A pesar de su nombre, esta criatura anaranjada y negra no es de Colorado. Tampoco tenía mucho interés en las papas en su hábitat original, en el centro-sur de México; su dieta se centraba en el búfalo, un pariente de la papa, espinosa y alta. Los biólogos creen que el ‘bur’ de búfalo se confinó a México hasta que los españoles, agentes de la central colombina, llevaron los caballos y las vacas a América. Rápidamente dándose cuenta de la utilidad de estos animales, los indios robaron todo lo que pudieron, enviándolos hacia el norte para que sus familias pudieran montar y comer. Búfalo apareció aparentemente, enredado en las crines de los caballos, las colas de la vaca y las alforjas nativas. El escarabajo siguió. A principios de la década de 1860, se encontró con la papa cultivada alrededor del río Missouri y le gustó lo que sabía.

Durante milenios el escarabajo de la papa se había conformado con la escupidora de búfalo esparcida por las colinas mexicanas. En comparación con una granja de Iowa, sus campos sólidos con patatas, era un océano de desayuno. Debido a que los cultivadores plantaron sólo unas pocas variedades de una sola especie, las plagas como el escarabajo y el tizón tenían una gama más estrecha de defensas naturales. Si pudieran adaptarse a las papas en un solo lugar, podrían saltar de una piscina de alimentos idéntica a la siguiente, tarea más fácil que nunca gracias a invenciones como ferrocarriles, barcos de vapor y refrigeración. Los escarabajos se extendían en número tal que cuando llegaron a la costa atlántica, sus brillantes cuerpos de color naranja acariciaban las playas y hacían que las vías férreas fuesen tan resbaladizas que resultaban intransitables.

Agricultores desesperados hicieron todo lo que pudieron para librarse de los invasores. Eventualmente, un hombre aparentemente tiró un poco de pintura verde sobrante en sus plantas infestadas. Funcionó. El pigmento esmeralda en la pintura era ‘verde París’, utilizando gran parte del arsénico y del cobre. Desarrollado a finales del siglo XVIII, era común en pinturas, telas y papel tapiz. Los agricultores lo diluyeron con harina y lo espolvorearon en sus papas o lo mezclaron con agua y lo rociaron.

Para los agricultores de papa, ‘París verde’ fue una bendición. Para los químicos, era algo con lo que se podía manipular. Si el arsénico mató a los escarabajos de la papa, ¿por qué no probarlo con otras plagas? Si ‘París verde’ funcionaba, ¿por qué no probar otras sustancias químicas para otros problemas agrícolas? A mediados de la década de 1880, un investigador francés descubrió que pulverizar una solución de sulfato de cobre y cal mataría a P. infestans. Pulverizaban las papas con ‘verde París’, entonces el sulfato de cobre se encargaría tanto del escarabajo como de la plaga. La industria moderna de plaguicidas había comenzado.

Ya en 1912, los escarabajos comenzaron a mostrar signos de inmunidad al ‘verde París’. Los agricultores no se dieron cuenta, sin embargo, porque la industria de pesticidas seguía apareciendo con nuevos compuestos de arsénico que seguían matando a los escarabajos de la papa. En la década de 1940 los productores de Long Island encontraron que tenían que usar cantidades cada vez mayores de la variante más nueva, el arseniato de calcio. Después de la Segunda Guerra Mundial, un tipo totalmente nuevo de plaguicida entró en uso: DDT. Los agricultores compraron DDT y exultaron cuando los insectos desaparecieron de sus campos. La celebración duró cerca de siete años. El escarabajo se adaptó. Los productores de papa exigieron nuevos productos químicos. La industria proporcionó dieldrin. Duró unos tres años. A mediados de la década de 1980, un nuevo plaguicida en el este de los Estados Unidos era bueno para una sola siembra.

En lo que los críticos llaman la "rueda tóxica", los agricultores de papa ahora tratan sus cosechas con una docena o más de sustancias mortales. Sin embargo, las plagas siguen regresando. Los investigadores estuvieron consternados en la década de 1980 para descubrir que nuevos tipos de P. infestans habían encontrado su camino a Europa y América. Eran más virulentos y más resistentes al metalaxil, el principal tratamiento antibloqueo actual. Ningún sustituto bueno ha aparecido todavía.

En 2009, la niebla de la papa aniquiló la mayoría de los tomates y papas en la costa este de los Estados Unidos. Impulsado por un verano inusualmente húmedo, convirtió los jardines en lodo. Destruyó los pocos tomates en mi jardín de Nueva Inglaterra que no habían sido ahogados por la lluvia. Acertadamente o no, uno de mis vecinos agrícolas culpó del ataque a la Bolsa Colombiana. Más específicamente, dijo que la plaga había llegado a semillas de tomate vendidas en grandes almacenes. "Esos tomates," dijo seriamente, "vienen de China."

Adaptado con el permiso de 1493: Descubriendo el Nuevo Mundo de Columbus, por Charles C. Mann. Copyright © 2011 Charles C. Mann.

Charles C. Mann ha escrito cinco libros, incluyendo 1491, además de artículos para Science, Wired y otras revistas.

Lampadia

 

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